Léopard de mer mesuré par c-drone. Image : Douglas Krause/NOAA

Les c-drones étudient la faune en Antarctique

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Des scientifiques américains du Southwest Fisheries Science Center, qui fait partie du National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), ont validé une méthode efficace d’inspection des léopards de mer (Hydrurga leptonyx) avec un c-drone en Antarctique après plusieurs années d’essais, selon un article examiné par des pairs dans la revue scientifique PLOS. Ces animaux se nourrissent de manchots et d’otaries à fourrure antarctiques, qui se nourrissent à leur tour de krill, une récolte commerciale importante. Le suivi des phoques fournit donc des indicateurs de la santé des pêcheries antarctiques.

Après avoir capturé et mesuré 15 phoques léopards — une espèce pouvant atteindre 4m (12ft) de long et peser plus de 450kg (1000lb) –, les chercheurs sont revenus et ont photographié les phoques avec un c-drone. Les mesures de longueur étaient à moins de 2% des mesures manuelles et le poids à environ 4%, ce qui signifie que la surveillance par c-drone est suffisamment précise pour remplacer les mesures manuelles. Cependant, le gain de temps et de ressources a été spectaculaire — avec le c-drone, un équipage de deux personnes effectuait les mêmes mesures par phoque en vingt minutes, contre un équipage manuel de cinq personnes en quatre heures.

Le c-drone, un hexacoptère APH-22 basé sur un MikroKopter équipé de grands patins d’atterrissage en mousse de couleurs différentes pour orienter le pilote et équipé d’une caméra Olympus EP-1 et d’un objectif de 45 mm, a été fourni par Aerial Imaging Solutions de Old Lyme, état de Connecticut, après un processus de sélection sur le terrain pour son adéquation dans le dur environnement antarctique. Le vent était particulièrement préoccupant et des essais ont montré que le c-drone pouvait fonctionner dans des vents allant jusqu’à 10m/s (23mph, 20 nœuds) équipé avec un dôme. La vidéo en direct a été transmise à la station de base en ligne de visée (VLOS) et les images fixes ont été traitées avec un algorithme publié par l’équipe antarctique.

Les scientifiques ont testé le niveau de bruit du c-drone à différentes altitudes en Californie. Plus tard, sur le terrain, on a observé que les phoques ignoraient le c-drone quand celui-ci volait au dessus d’une altitude de 43m (75ft). Douglas J. Krause, un des auteurs de l’étude, a déclaré : « Nous pouvons obtenir des mesures aussi bonnes, voire meilleures, sans jamais déranger les animaux. La capture d’un seul phoque peut prendre des heures, mais le drone peut photographier chaque phoque sur une plage en quelques minutes. »