Le taxi aérien Cora décolle et atterrit comme un hélicoptère et vole comme un avion. Image : Kitty Hawk

Kitty Hawk, de co-fondateur de Google, dévoile un c-drone pour passagers en Nouvelle-Zélande

Passagers • taxi volant

La start-up Kitty Hawk, fondée en 2015 par le cofondateur de Google et le magnat d’Alphabet Larry Page et nommée en l’honneur du site du premier vol propulsé par les frères Wright en 1903, a présenté un c-drone hybride multirotor et à voilure fixe appelé Cora. L’engin est une conception eVTOL (décollage et atterrissage vertical électrique) avec douze rotors latéraux projetés vers l’avant et l’arrière au niveau des ailes de 11m (36 ft) de largeur, une hélice de propulsion derrière le fuselage court et une double gui supportant la queue. L’avion a une autonomie de 100km (60 mi), une vitesse de 150 km/h (90 mph) et un plafond de 900m (3.000 ft). Il est équipé d’un train d’atterrissage fixe et d’un système breveté de parachute d’urgence assisté par fusée, comparable aux conceptions de BRS Aerospace. En vol à niveau, les rotors sont arrêtés et « en drapeau » pour réduire la traînée et conserver l’énergie. Les trajectoires de vol peuvent être préprogrammées, avec une supervision du pilote au sol. L’objectif est de fournir un service de « air-taxi » commercial au-dessus de la congestion des chaussées.

Des tests ont été effectués en Californie à l’aéroport municipal Hollister depuis plusieurs années et, depuis octobre, dans la région de Canterbury en Nouvelle-Zélande, près de Christchurch, avec deux véhicules expédiés de Californie. Kitty Hawk a créé Zephyr Airworks, une filiale locale, qui coopère étroitement avec les autorités et a obtenu des autorisations d’espace aérien dans des cieux peu fréquentés. Présent en Nouvelle-Zélande depuis 2016, Zephyr est dirigé par Fred Reid, un dirigeant de compagnie aérienne chevronné qui a déjà géré Virgin America, Delta et Lufthansa.

Kitty Hawk n’est pas la première incursion de Page dans un projet de taxi aérien. En 2010, il a fondé une société en Californie appelée Zee.Aero avec le professeur d’aérospatiale de Stanford Ilan Kroo, qui a déposé des brevets en 2013 et 2016 pour un prototype de bâtiment à passager à huit rotors avec de petites ailes. Cependant, M. Page aurait semblé impatient de suivre le rythme des progrès après la mise au point d’un appareil de validation de principe, le Z-P1. Il a donc créé Kitty Hawk en tant que concurrent indépendant dirigé par l’ancien chef de la division Google X, Sebastian Thrun. Kitty Hawk a créé le buzz un samedi après-midi de juin 2017 lorsque leur aéroglisseur Flyer a volé au-dessus de l’eau près des quais de la baie de San Francisco. Zee.Aero est maintenant intégré à Kitty Hawk avec l’annonce de Cora ; Eric Allison, deuxième directeur général de Zee.Aero, est désormais vice-président de l’ingénierie chez Kitty Hawk.

Les services de taxi aérien commerciaux sont probablement distant à des années à l’heure actuelle. Cependant, plusieurs sociétés développant cette technologie ont noté que la résolution des conflits — évitant les accidents — était plus simple pour les drones autonomes à passagers dans les airs que pour les voitures autonomes sur les routes.

Les dispositifs de sécurité de l’appareil Cora incluent des parachutes de secours propulsés par fusée. Video:Kitty Hawk