Judith Sherman a vu le potentiel des drones pour améliorer les services médicaux au Malawi. Image:JS/UNICEF

Interview : Judith Sherman de l’UNICEF

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Depuis quatre ans, Judith Sherman du United Nations Children’s Fund (UNICEF), coordinatrice VIH/SIDA pour le Malawi, a travaillé avec des partenaires afin de trouver des solutions drone aux problèmes de logistique médical dans ce pays. Le resultat est un écosystème c-drone vibrant, des vols au-delà de la ligne de visée visuelle (BVLOS) à travers le premier couloir aérienne de drone en Afrique, la législation adoptée réglementant l’utilisation sûre des drones, et bien sûr de nombreuses vies sauvées. Le C-Drone Review l’a rencontrée après sa présentation au congrès InterDrone à Las Vegas.

Q : Ici à l’InterDrone avec Judith Sherman de l’UNICEF. J’aimerais tout d’abord vous demander, quelle est la gravité du problème du SIDA au Malawi?

Judith Sherman : Le VIH est en déclin au Malawi, passant de 14% à la fin des années 90 à 8,8% actuellement, mais cela en fait encore l’une des épidémies les plus importantes au monde. Donc, bien qu’il ait diminué, c’est toujours un grave problème. Et ce pourcentage est parmi les adultes. Parmi les enfants de 0 à 14 ans, ce pourcentage est de 1,8%. Près de 2% de tous les enfants au Malawi vivent avec le VIH. Donc, oui, il s’agit toujours d’un problème très grave auquel l’UNICEF et le gouvernement s’attaquent avec de nombreux autres partenaires.

Q : Quelles sont généralement les difficultés dans le traitement du SIDA/VIH au Malawi?

Judith Sherman : L’un des problèmes sur lesquels nous nous sommes penchés, en particulier pour les enfants, est de faire en sorte que les enfants soient diagnostiqués rapidement et de suivre un traitement le plus rapidement possible. Le traitement sauve des vies. Mais si vous ne connaissez pas votre diagnostic de VIH et que vous n’êtes pas en traitement, vous allez être confronté à une mortalité plus précoce. Le diagnostic précoce chez le nourrisson a donc été une priorité absolue pour nous.

Q : Vous avez utilisé des drones pour résoudre les problèmes de transport, le délai d’exécution pour l’envoi de tests sanguins aux laboratoires. Peut-être pourriez-vous me dire un peu d’où vient l’idée et quelle a été la chronologie de votre projet?

Judith Sherman : L’idée est vraiment venue en lisant un article dans un magazine de bord en 2014 sur la livraison de pizzas et de paquets par drones et à partir de là, j’ai discuté avec des amateurs de drones et des experts en diagnostics de laboratoire. Il serait possible de transporter des taches de sang séché, les échantillons utilisés pour le diagnostic précoce du VIH chez le nourrisson, sur des drones, en complément du transport par moto actuellement en place.

Q : Si je comprends bien, il y avait une société au départ, Matternet, et ensuite, il y avait différentes entreprises, universités et ONG, est-ce exact?

Judith Sherman : Oui. Ainsi, pour l’étude de faisabilité, nous avons lancé un appel d’offres et Matternet a décroché le contrat pour cela, alors ils ont été notre partenaire et nous avons effectué une analyse des coûts avec Village Reach. À partir de là, nous avons élargi notre travail sur les drones et avons travaillé avec un certain nombre d’organisations, d’entreprises, d’institutions universitaires, c’est vraiment une très longue liste de partenaires au cours des trois dernières années.

Q : Si je comprends bien, les vols de drones ont été élargis après le projet de transport initial de tests sanguins pour aider après les inondations et même, j’ai vu sur la chaîne YouTube de l’UNICEF au Malawi, une récente épidémie de choléra?

Judith Sherman : Oui. Donc, à partir de cette étude de faisabilité sur ce qui a été le plus important, nous avons reçu un tel soutien du gouvernement et une compréhension des utilisations multiples des drones. Ainsi, depuis l’exploration initiale des drones de cargaison pour les échantillons de laboratoire, nous avons utilisé des drones pour cartographier les zones touchées par les inondations, pour étudier les zones inondables, pour fournir des informations au gouvernement afin qu’ils puissent mieux planifier les catastrophes. Nous les avons utilisés pour examiner des problèmes d’infrastructure et, comme vous l’avez mentionné, une réponse au choléra. Nous avons réalisé une cartographie massive de Lilongwe, la capitale du Malawi, pour identifier les zones de choléra ; les drones ont cartographié des zones pour identifier les latrines et les puits ouverts, puis nous avons superposé dessus de l’épidémiologie classique, les cas connus, pour voir d’où provenaient les cas de choléra, et où les collègues travaillant sur l’assainissement moderne devaient également concentrer leurs efforts.

Q : Peut-être pourriez-vous parler de la taille du projet, du nombre de vols, du nombre de personnes impliquées?

Judith Sherman : C’est une question difficile, car il y a tellement d’aspects différents du projet. Je ne pouvais donc pas donner des précisions sur le nombre de vols, mais nous travaillons avec plusieurs sociétés différentes dans ces différents domaines. Par exemple, nous menons actuellement des activités de surveillance des cultures avec d’autres organismes des Nations Unies, le PAM [Programme alimentaire mondial] et la FAO [Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture], nous avons notre couloir aérien où nous travaillons avec plusieurs sociétés en train de tester à la fois la technologie et les cas d’utilisation, ainsi qu’un certain nombre d’établissements universitaires, encore pour explorer à nouveau divers cas d’utilisation tels que l’identification des zones de reproduction des moustiques dans le cadre de la lutte antipaludique. Et la liste continue.

Q : J’ai compris que les échantillons de sang étaient effectivement séchés sur du papier, ce qui permettait de déplacer un nombre assez important de personnes en un seul vol de drone. Les médicaments et les échantillons semblent bien adaptés au transport de drones en raison de leur petite taille.

Judith Sherman : Pour cela, en particulier, les taches de sang sec sont très légères; les cartes sur lesquelles ils sont sont seulement 100 grammes. Mais nous avons plus récemment mené une étude dans les districts afin de déterminer précisément quels produits, quels échantillons, ainsi que médicaments, vaccins, médicaments d’urgence seraient bien adaptés au transport par drone et aux besoins des établissements de santé. Nous avons donc commencé à concevoir les spécifications techniques de ce projet et en particulier comment il peut compléter le système existant. Donc, ce n’est pas que les drones remplaceront tout ce qui est actuellement utilisé, mais comment cela renforcera le système de transport.

Q : Vous avez travaillé avec le gouvernement local — quand je parle du gouvernement, il semble qu’il y avait plusieurs ministères impliqués — pour organiser le couloir des drones, les autorisations de l’espace aérien?

Judith Sherman : L’UNICEF a été la première organisation à utiliser des drones au Malawi à des fins non commerciales. Nous avons été les premiers à obtenir les approbations d’opérations de vol de l’aviation civile. Nous avons donc vraiment introduit le concept d’utilisation de drones pour le développement, à des fins humanitaires. Et bien sûr, il s’agissait d’un processus de rencontre avec de nombreux partenaires gouvernementaux, avec différents ministères, et tout au long de ce processus, qui a duré plus d’un an, ce qui était le plus intéressant, c’était que toutes les préoccupations soulevées, les questions posées, étaient toutes très solides et tout le monde était déterminé à trouver une solution, principalement en raison du cas d’utilisation, car nous nous concentrions sur la manière de résoudre le problème du VIH et de diagnostiquer les enfants et leur traitement, un cas d’utilisation convaincant pour le gouvernement. En même temps, je tiens à mentionner que le gouvernement du Malawi est déterminé à innover, pas seulement en ce qui concerne le VIH, où il a mené la riposte mondiale, mais également dans d’autres domaines. Nous avons donc beaucoup de chance de travailler avec des homologues de divers ministères qui continuent d’être d’un grand soutien.

Q : Maintenant, du point de vue des coûts, le coût d’un projet de drone est peut-être comparable à celui d’un coursier de moto. Est-il justifié d’utiliser des drones de luxe plutôt que des motos sur les chemins de terre?

Judith Sherman : La première étude que nous avons menée, l’analyse des coûts, était vraiment une comparaison entre les motos et les drones. Et cela a bien sûr mis en évidence les avantages de l’utilisation de motos, qui peuvent transporter des cargaisons plus grandes et plus lourdes, et leur coût est généralement inférieur, en particulier par rapport à certains des drones sur mesure haut de gamme. Mais c’était déjà en 2016. Nous sommes en 2018 et les choses ont changé rapidement. Nous constatons donc que non seulement la technologie devient plus abordable, mais notre compréhension de l’intégration des drones dans le réseau de la chaîne d’approvisionnement a également changé. Nous avons récemment effectué une autre analyse des coûts afin d’optimiser l’utilisation des drones dans un réseau de transport intégré et nous avons constaté que ce n’était pas une question de soit l’un, soit l’autre, mais comment maximiser leur utilisation et ainsi réduire les coûts. Nous évaluons également cela par rapport aux résultats pour la santé — quels sont les avantages que nous allons voir, quel est le coût des vies sauvées en introduisant cette nouvelle technologie? Et finalement, la conclusion est que les drones sont rentables lorsqu’ils sont intégrés dans un système de chaîne d’approvisionnement qui fonctionne bien et lorsque leur utilisation est optimisée.

Q : Eh bien, oui, j’avais compris que le temps d’utilisation des motos pour certains de ces tests d’un village rural au laboratoire d’essais et retour au village pouvait être jusqu’à un mois?

Judith Sherman : Oui, les motos collectent toujours les échantillons régulièrement, mais il y a des retards le long de la chaîne de transport car les échantillons sont traités en lots, car des obstacles sont rencontrés, en particulier pendant la saison des pluies. Et le délai médian entre le transport de l’établissement de santé à la réception effective au laboratoire peut aller jusqu’à 20 jours. Il y a d’autres retards dans le laboratoire, puis les résultats reviennent aux parents. Nous cherchons donc à introduire des drones pour raccourcir les délais de toutes les manières possibles.

Q : Parlez-moi du développement de l’expertise locale en matière de drones, y a-t-il des efforts dans ce domaine?

Judith Sherman : Dans tout le travail que nous faisons actuellement, nous nous efforçons d’inclure des étudiants des universités locales. Ainsi, par exemple, dans la cartographie que nous avons associée à la réponse au choléra, nous engageons des étudiants qui étudient pour devenir des spécialistes SIG. Et dans le travail que nous effectuons dans le corridor aérien de Kasungu, nous veillons à ce que chaque entreprise, chaque institution ou organisation travaillant dans le corridor aérien organise également des ateliers avec des étudiants locaux afin de développer leur expertise. Nous déployons donc des efforts en ce sens pour susciter l’intérêt et l’enthousiasme et collaborer avec les universités. Sur une base plus formelle, nous prévoyons actuellement de créer une académie de drones pour la région. Nous avons mis au point un programme standard pour que les étudiants puissent acquérir une expertise dans la conception et l’exploitation de la technologie des drones et établir des liens avec les universités en termes de données, experts SIG, cartographie, etc. afin de couvrir tout l’écosystème de drones et bâtir cette compétence locale. Ainsi que des opportunités pour l’entrepreneuriat local.

Q : Quels sont les prochains défis?

Judith Sherman : Eh bien, je viens de mentionner la construction d’un écosystème et je pense que c’est là le défi, qu’il y a beaucoup de travail en cours au Malawi en ce qui concerne les opérations de drones. Et comme je l’ai mentionné, le gouvernement est très favorable, les règlements sont sur le point d’être adoptés et la prochaine étape est vraiment de savoir comment travailler ensemble pour faire en sorte que les coûts soient favorables, que le secteur privé et le secteur public travaillent ensemble. Ainsi, par exemple, lorsque les établissements de santé n’utilisent pas de drones, ceux-ci peuvent-ils être utilisés par les agriculteurs, à des fins de partage des coûts. Comment introduire les autres aspects de l’écosystème, tels que la gestion du trafic sans pilote. Et rassembler toutes ces différentes pièces afin de continuer à montrer comment les drones peuvent être utilisés de manière très positive pour améliorer le développement et, finalement, améliorer notre façon de travailler pour les enfants.

Q : Judith Sherman, merci beaucoup de m’avoir rencontré aujourd’hui.

Judith Sherman : Merci beaucoup.