C-drone de Swoop Aero transportant des vaccins pour les enfants de Vanuatu. Image : © UNICEF

L’UNICEF organise des livraisons de vaccins par c-drone pour un archipel du Pacifique Sud

Logistique • fret • livraisons Services d'urgence

Le Vanuatu, un pays archipel du Pacifique Sud, a lancé un programme de distribution de médicaments avec des c-drones à commencer par les vaccins, avec le soutien du Fonds des Nations Unies pour l’enfance (UNICEF) et de innovationXchange du gouvernement australien. Cela fait suite à des appels d’offres lancés en juin, qui ont abouti à 20 offres concurrentielles. Des contrats commerciaux ont été signés par l’autorité de l’aviation civile de Vanuatu (CAAV) pour le compte du ministère de la Santé et du ministère de l’Infrastructure et des Services publics de Vanuatu en octobre, avec l’australien Swoop Aero remportant deux offres et l’allemand Wingcopter la troisième.

Dans un communiqué de presse, l’UNICEF a déclaré :

Les vaccins sont difficiles à transporter car ils doivent être transportés à des températures spécifiques. Les régions au climat chaud comme Vanuatu, qui est composée de plus de 80 îles isolées et montagneuses s’étendant sur 1.300 kilomètres, avec des routes limitées et aucun chemin de fer, sont des endroits particulièrement difficiles pour la livraison de vaccins.

Le directeur général du ministère de la Santé du Vanuatu, George Taleo, a déclaré en octobre : « Assurer la disponibilité constante des fournitures essentielles dans les établissements de santé est un défi permanent pour Vanuatu en raison de sa géographie, de sa logistique et de ses coûts élevés. Une étape importante pour relever certains des défis liés à la fourniture de soins de santé aux communautés vulnérables consiste à rechercher des moyens novateurs tels que l’utilisation de drones. »

L’île d’Erromango, où a eu lieu le premier vol commercial, est l’une des plus grandes des 65 îles habitées de l’archipel volcanique. Il y a peu de routes et de pistes et pour certaines communautés isolées, il n’y a pas de route directe par voie de terre sur un terrain accidenté. Le service de bateau est disponible mais cher. En raison de la fragilité des vaccins, qui doivent être conservés au frais pendant le transport, ils doivent être administrés à l’arrivée, parfois après des heures de marche. La couverture téléphonique mobile est inégale, ce qui complique la coordination vaccinale avec une infirmière locale et les patients.

Miriam Nampil, l’infirmière qui a administré les vaccins contre l’hépatite et la tuberculose administrés par drone au bébé Joy Nowai sur Erromango, a déclaré: « Il est extrêmement difficile de transporter des glacières pour garder les vaccins au frais tout en traversant les rivières rebords. Je me suis fié aux bateaux, souvent annulés à cause du mauvais temps. »

Le ministère de la Santé du Vanuatu, l’Organisation mondiale de la santé (OMS) et l’UNICEF poursuivent le programme élargi de vaccination (PEV) lancé il y a plusieurs décennies pour veiller à ce que les bébés de la naissance à 12 mois soient soumis à des contrôles de santé réguliers et à la vaccination par le biais de centres de santé et de services de proximité pour les protéger contre les maladies évitables par la vaccination. Bien que les taux de vaccination aient considérablement augmenté au cours des trente dernières années, une enquête sur la couverture vaccinale réalisée en 2016 a révélé qu’à Vanuatu, 1 enfant sur 5 n’avait toujours pas accès aux vaccins essentiels. En 2017, l’UNICEF a fait don de quatre véhicules pour des hôpitaux et des cliniques sur les îles d’Éfaté et d’Espiritu Santo. En juin de la même année, l’UNICEF a lancé un drone challenge en projet pilote, prévoyant déjà des livraisons médicales régulières par drone.

Outre Erromango, des livraisons de vaccins sont prévues pour les communautés isolées sur une période de 9 semaines pour l’île d’Épi et le groupe des îles Shepherd situé à proximité par Swoop, et pour l’île de la Pentecôte par Wingcopter. Les vols proviendront des points de distribution centraux. Des vols d’essai ont récemment été effectués sur les îles groupées d’Éfaté, Emao, Pelé et Nguna, au nord de la capitale, Port-Vila, à partir d’une ancienne piste d’atterrissage inutilisée construite par des Seabees de l’US Navy en 1942.

Les c-drones Swoop ont parcouru en tout 245km (152mi) au-delà de la ligne de visée visuelle (BVLOS) via des points de cheminement et la portée d’un vol est supérieure à 100km (62mi), selon la compagnie. Les drones de Swoop sont autonomes et résistants aux intempéries et utilisent le réseau de satellites Iridium pour le contrôle et les communications, indépendamment de l’infrastructure locale, et sont donc adaptés à une utilisation dans des environnements très éloignés. La cellule de l’avion peut fournir de l’énergie au conteneur de fret isolé, bien que Swoop ait constaté qu’emballer les vaccins dans la glace était plus simple et plus fiable, optimisant ainsi la puissance disponible pour les rotors et les communications. Les vaccins sont accompagnés d’un enregistreur de température, déclenchant un indicateur électronique si la température des vaccins dépasse ou descend en dessous de la plage acceptable pendant le transport ; selon les appels d’offre, entre 2° et 8° Celsius (36° et 46° Fahrenheit). Les c-drones autonomes de Wingcopter sont également résistants aux intempéries et ont des rotors articulés pour VTOL (décollage et atterrissage verticaux) et ont une portée de plus de 100km (62mi) avec une charge utile de 2kg (4,4lb). Wingcopter détient actuellement le record du monde de vitesse pour un drone commercial VTOL de 240km/h (150mph).

La livraison de fournitures médicales par c-drone est une tendance émergente, les médicaments sensibles au facteur temps et les charges utiles biologiques étant petits et légers. En Afrique de l’Est, Wingcopter a piloté un DHL Parcelcopter au- dessus du lac Victoria au cours d’un programme pilote de six mois, parcourant 2.200km (1.370mi) sur plus de 30 vols. Au Malawi, l’UNICEF a travaillé avec le gouvernement pour créer un corridor de drones (voir notre entretien avec Judith Sherman de l’UNICEF et le Bureau de l’Innovation de l’UNICEF). Les start-ups californiennes Zipline et Matternet sont actives dans le secteur des services médicaux. Au cours des deux dernières années, Zipline a fourni du sang à des médecins du Rwanda et de Tanzanie et vient d’obtenir un contrat de quatre ans pour le Ghana. Matternet bénéficie d’une dérogation du Federal Aviation Administration (FAA) [PDF] permettant de tester des vols avec des hôpitaux américains et s’est associé à la Poste suisse pour le transport autonome d’échantillons de laboratoire sur une distance de 2,5km (2mi) entre l’hôpital universitaire de Zurich et l’université de Zurich après des essais sur place et à Berne.