Mike Hirschberg, directeur exécutif de la Vertical Flight Society depuis 2011. Image : VFS

Interview : Mike Hirschberg de la Vertical Flight Society

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J’ai assisté à un rendez-vous clé de l’industrie florissante du taxi aérien à Phoenix et j’ai eu l’occasion d’interviewer Mike Hirschberg, directeur exécutif de l’organisateur de l’événement, la Vertical Flight Society.

Q: Le C-Drone Review est sur place à la 8e Biennial Autonomous VTOL Technical Meeting et la 6e Annual Electric VTOL Symposium à Phoenix, en Arizona. Je suis assis avec Mike Hirschberg, le directeur exécutif de la Vertical Flight Society. Mike, merci de nous rencontrer.

Mike Hirschberg: Je vous en prie.

Q: Maintenant, pourquoi ne décrivez-vous pas brièvement la Vertical Flight Society pour nos lecteurs ? L’organisation a été fondée pendant la Seconde Guerre mondiale, les décennies ont passé. Ce que je constate cette semaine, c’est qu’une communauté dynamique pousse les enveloppes de l’aviation électrique.

Mike Hirschberg: Oui, absolument. Ainsi, comme vous l’avez dit, nous avons été créés il y a 75 ans, en 1943, sous le nom de American Helicopter Society. Et à cette époque, cet avion récent appelé l’hélicoptère venait d’être inventé et commençait à être utilisé. Le monde de l’aviation à voilure fixe l’a regardé et a en quelque sorte ri. « Cela ne peut rien faire, il ne peut pas voler très loin, il ne peut pas voler très vite, il ne peut pas transporter beaucoup. » Ainsi, l’industrie naissante s’unit pour dire que nous avions besoin d’une société pour réussir, ils étaient les pionniers des hélicoptères et du vol vertical qui nous a fondés. Après la Seconde Guerre mondiale, nous avons étendu nos activités à l’international, de nouveaux types d’aéronefs à vol vertical ayant été étudiés dans les années 1950, 60 et 70, notamment par la NASA et différents organismes de recherche et militaires. La société a rapidement adopté une vision plus large du vol vertical et utilise depuis plus de 50 ans le slogan de la « Vertical Flight Technical Society » ou de la « Society for Vertical Flight ». Mais nous avons récemment changé officiellement de nom pour devenir la Vertical Flight Society, afin de mieux capturer tous les types d’avions VTOL (Vertical Takeoff and Landing).

Comme mentionné précédemment, il s’agit de notre 8e réunion technique biennale autonome VTOL, consacrée aux avions à décollage et atterrissage verticaux, avec ou sans pilote, de toutes tailles, de drones de type MAV (Micro Air Vehicle) et commerciaux, d’hélicoptères militaires et commerciaux. Et les choses sont devenues très intéressantes récemment avec le développement des taxis électriques ou VTOL électriques. (Certaines personnes les appellent « voitures volantes » mais nous n’aimons pas vraiment ce nom.) L’idée est que, au lieu d’un hélicoptère, vous pouvez développer quelque chose que certains appellent un drone de passager, mais qui est hautement automatisé et qui nous croyons sera beaucoup moins cher. Ils peuvent potentiellement être beaucoup plus sûrs, plus silencieux et être utilisés pour des applications civiles. Uber a annoncé son intention de développer tout un écosystème appelé Uber Elevate afin de pouvoir disposer d’un service de taxi transportant des passagers, essentiellement, ou plus exactement d’un service de navette. Et nous suivons actuellement plus de 140 sociétés différentes développant différents types d’aéronefs eVTOL. Nous savons que beaucoup d’autres sont encore en mode furtif. Sur notre site Web, evtol.news, nous avons répertorié ces aéronefs et une large gamme d’approches qui tentent de marier les différents domaines du vol vertical et de l’industrie aérospatiale en général ; l’incroyable progrès réalisé depuis une dizaine d’années environ dans l’industrie des drones et leur autonomie ; et l’énergie électrique. Nous examinons la technologie de l’industrie automobile, l’intelligence artificielle et toutes ces innovations techniques, dans ce que nous pensons être une révolution électrique VTOL (eVTOL) qui pourrait réellement transformer la société, où de larges couches de la population vont pouvoir utiliser des avions à décollage et atterrissage verticaux à propulsion électrique dans leur vie quotidienne.

Q: La révolution UAM (Urban Air Mobility) nécessitera de grands changements dans la planification urbaine et l’infrastructure des villes. La VFS a-t-elle un rôle à jouer pour accompagner les urbanistes et les villes en matière de skyports ou de vertiports ?

Mike Hirschberg: Oui. Encore une fois, nous avons d’abord débuté en tant que société technique et examiné les aspects liés à l’hélicoptère, mais personne ne connaît mieux les héliports, les vertiports ou les skyports que nous les connaissons. Nous avons donc travaillé en partenariat avec différentes organisations. Nous menons une étude conjointe avec une société appelée Nexa Advisors, qui a établi un partenariat avec d’autres organisations. Nous examinons actuellement les infrastructures et tous les défis et perspectives. Nous menons une étude mondiale intitulée Urban Air Mobility – Aspects économiques et marchés mondiaux, qui porte sur les 70 prochaines villes du monde et qui précise, OK, à Paris ou à New York, si vous souhaitez un réseau de mobilité aérienne urbaine, si vous voulez que des taxis aériens volent autour de la ville, voici où vous pouvez placer les vertiports. Voici ce qu’il vous faut pour votre municipalité, les exigences de votre gouvernement, ce que vous devez faire dans la mesure du possible pour installer une sous-station électrique afin de pouvoir alimenter le système de recharge des aéronefs. L’étude examinera toutes les exigences en matière d’infrastructure. Alors oui, c’est une partie très importante et nous essayons de rassembler la communauté pour qu’elle reconnaisse ces aspects. Nous avons un panel demain [le 31 janvier] spécifiquement sur les infrastructures.

Q: Vous travaillez donc avec l’industrie, mais également les gouvernements et les universités.

Mike Hirschberg: Oui, c’est ça. Donc, nous ne sommes pas une association professionnelle, nous sommes une société où nos membres sont des individus. Nous avons également des entreprises membres, mais nous souhaitons vraiment réunir l’ industrie, les universités et les organisations gouvernementales du monde entier pour examiner ces défis extrêmement difficiles. Nous essayons de relever ces défis difficiles et de les résoudre tous, car chacun d’entre eux pourrait être insurmontable si vous n’aviez pas les connaissances et les liens pour pouvoir les résoudre. Donc là encore, il y a beaucoup de différents obstacles potentiels. Nous essayons donc de nous attaquer à tous pour que cela réussisse.

Q: Pourquoi ne pas nous en dire un peu plus sur les avantages de l’adhésion à la VFS? Je crois qu’il existe une fonctionnalité de mise en réseau qui facilite les contacts entre les membres?

Mike Hirschberg: Oui. Nous avons donc plus de 6.000 membres individuels. Nous avons une plateforme en ligne appelée Hover, où les membres individuels peuvent échanger des idées. il existe différents groupes de discussion. Les gens peuvent poster des choses, poser des questions, obtenir des réponses et contacter nos membres. Nous avons également d’autres avantages. Nous avons un centre de carrière avec plus de 150 offres d’emploi dans l’industrie du vol vertical, des personnes qui cherchent à recruter. Nous postons également des CV. Nous disposons de la plus grande bibliothèque technique au monde de documentation ou de publications de vol vertical. Cela fait donc 75 ans que nous organisons plusieurs conférences par an. Nous avons 12.000 fichiers PDF téléchargeables contenant des articles, des papiers et des présentations qui aident à informer les gens des défis et des avantages du vol vertical. Nous avons développé ce que nous appelons Vertipedia, qui est une encyclopédie de vol à la verticale de près d’un millier d’aéronefs, ainsi que d’autres éléments, tels que des biographies de pionniers, des jalons importants, etc. Et nous avons un journal technique. Ainsi, tout comme il existe un journal de l’American Medical Association, il existe un journal trimestriel de la SHA sur le vol vertical revu par des pairs, ainsi qu’un magazine bimestriel appelé Vertiflite. Et nous avons également une galerie de photos d’environ 4.000 photos. Cela a été très intéressant avec ces nouveaux avions. Nous irons voir une entreprise et ils nous inviteront à prendre des photos de leur nouvel avion. Nous aurons une visite guidée de cet incroyable drone de passager sans pilote ou peu importe comment ils l’appellent.

Q: Donc, une autre question si je peux. Le trafic passagers augmente constamment, l’aviation se développe, les villes se transforment en mégalopoles et les mégalopoles existantes deviennent encore plus grandes. Il semble qu’il y ait une pénurie de personnel qualifié en aérospatiale. Est-ce que la VFS est préoccupé par cela, faites-vous des efforts dans les domaines des sciences, de la technologie, de l’ingénierie et des mathématiques (STEM) ou dans ce département?

Mike Hirschberg: C’est une excellente question. Donc, la réponse est oui. Nous avons une solide initiative STEM et nous aurons une activité STEM demain [le 31 janvier] lors de l’événement. Nous avons un site Web STEM où les membres ou les enseignants peuvent obtenir des informations pour parler des aspects intéressants, des aspects éducatifs de VTOL, notamment de l’importante exposition des personnes aux drones. Nous avons différentes choses pour la formation des ingénieurs, comme un concours de design pour étudiants, des bourses d’études et notre prochain 7e Défi étudiant annuel du Micro Air Vehicle (www.vtol.org/mav), où les étudiants doivent développer des opérations autonomes. Cette fois, c’est un ramassage et une livraison de colis. Nous essayons donc de faire tout notre possible pour attirer les étudiants dans l’industrie VTOL, attirer les meilleurs et les plus brillants, et les encourager. C’est quelque chose qui n’est pas seulement à l’université mais qui s’adresse également aux étudiants pré-universitaires. Et nous savons qu’avec tous ces aéronefs, il y aura, du moins au début, une demande énorme de pilotes, mais à terme, les choses seront de plus en plus automatisées. Nous travaillons donc avec différentes organisations et avec des organismes de réglementation tels que la FAA pour les aider à comprendre les possibilités; La réduction des exigences de pilotage à l’aide de l’automatisation du poste de pilotage est appelée « opération simplifiée du véhicule » (SVO). Donc, si vous n’avez pas besoin de savoir comment utiliser un carburateur et tout ce que vous auriez à faire pour un avion de l’aviation générale, les exigences de pilotage d’un avion hautement automatisé peuvent être réduites.

Q: OK Mike, merci beaucoup de nous avoir rencontrés.

Mike Hirschberg: Je vous en prie.