Frank de Morsier, cofondateur de Picterra. Image : FdM

Interview : Frank de Morsier de Picterra

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Picterra est une start-up suisse qui utilise l’intelligence artificielle pour analyser les images de la Terre issues de drones et de satellites ; leur logiciel détecte les objets (bâtiments, véhicules, arbres, bétail, …) pour des observations et comptages rapides et précis. Nous avons rencontré Frank de Morsier, cofondateur, à New York la veille de la réunion WeRobotics Global 2019. Notre conversation a été modifiée pour des considérations de clarté.

Q : Je suis à New York avec Frank de Morsier, directeur de la technologie de Picterra en Suisse. Frank, merci d’être ici avec nous. Maintenant, vous pourriez peut-être commencer par me parler un peu de Picterra. Qu’est-ce qui vous a donné l’idée de co-fonder Picterra, comment est-ce arrivé?

Frank de Morsier : Tout a commencé en 2016, à la base les cofondateurs, rencontrés lors de notre précédent travail, nous étions généralement dans le domaine de l’observation de la Terre et de l’ingénierie aérospatiale. Ce qui était bien, c’est que nous avions déjà cette complémentarité. Pierrick Poulenas, qui est le PDG, était responsable du développement des affaires. Nous étions donc habitués à travailler ensemble et à bénéficier de cette complémentarité. Ce ne sont pas seulement deux ingénieurs qui se sont dits : allons-y. Nous avions également une bonne idée de ce qui se passait sur le marché américain de l’observation de la Terre. Et nous avons décidé de lancer une entreprise parce que nous voulions toucher un plus grand nombre de personnes. Nous avons vu qu’il y avait vraiment quelque chose à faire en utilisant l’apprentissage automatique, en utilisant beaucoup de choses qui existaient du côté de l’apprentissage automatique mais qui n’étaient pas encore accessibles à beaucoup de gens.

Nous avons donc démarré en 2016 et nous nous sommes dit : OK, allons-y, allons directement aux clients, construisons de petites choses, de petits services, testons un peu le marché. Nous l’avons fait pendant un an, un an et demi. Nous avons vu que tout le monde avait des besoins très différents ; nous avons vu qu’avec les mêmes outils, nous pourrions les servir. Ensuite, nous nous sommes dit, OK, si nous voulons vraiment avoir un impact large et offrir notre technologie, un outil, à un large éventail de personnes, nous aurons besoin de financement, alors nous avons commencé à chercher cela. À ce stade, nous étions trois cofondateurs, puis un est parti. Fondamentalement, il n’était probablement pas à l’aise avec ce mode de démarrage ; cela prenait trop de temps et bien sûr, il y avait sans doute un élément de risque avec cela. Nous avons trouvé notre premier investisseur à la fin de 2017 et, grâce à cela, nous avons pu vraiment commencer à constituer l’équipe et à développer la plate-forme Web que nous avons maintenant. Donc ça s’est passé assez vite. En 2018, nous sommes passés de deux à cinq [employés] et nous sommes six maintenant. Alors effectivement, nous avons vraiment poussé le développement de cette plateforme au cours de la dernière année.

Q : Si j’ai bien compris, vous appliquez l’apprentissage automatique aux informations géospatiales et aux données d’observation de la Terre. Avez-vous commencé avec les données satellitaires puis ajouté des données en provenance des drones, ou avez-vous toujours pensé que vous auriez plusieurs sources de données ?

Frank de Morsier : En fait, lorsque nous avons commencé en 2016, nous avions différents services et ils utilisaient déjà les deux sources. Ainsi, par exemple, nous avons étudié la foresterie, l’abattage des arbres, à partir d’images satellitaires. De l’autre côté, avec les drones, nous examinions de près la gestion de la végétation le long des lignes électriques. Nous avons bien vu que les mêmes outils peuvent gérer ces différents types [d’imagerie]. Nous avons donc toujours gardé les deux [sources] et nous voulions bien sûr les mettre ensemble. Nous avons fait un peu de développement, comment transférer différentes résolutions. Et c’est quelque chose dont nous sommes tout à fait conscients et nous avons essayé de pousser un peu cela. Il faut du temps pour que tout soit bien intégré. Mais pour sûr, cette idée des données des drones aux satellites, ça a toujours été là.

Q : Peut-être pourrions-nous parler un instant de votre business modèle. Il me semble que vous proposez des solutions d’entreprise depuis un certain temps, qui sont probablement adaptées à chaque client majeur. Mais je vois que vous avez aussi un modèle d’abonnement qui sera bientôt disponible ?

Frank de Morsier : Oui, certainement. Nous avons donc lancé ces services et solutions d’entreprise. En 2016, une fois que nous avons commencé à vraiment rechercher un outil et à adopter cette vision selon laquelle nous souhaitons que les utilisateurs accèdent directement à ces outils d’apprentissage automatique, nous avons constaté que le modèle commercial serait basé sur la souscription et non pas sur une solution d’entreprise. Mais au final, ce n’est jamais noir sur blanc et il faut faire la transition. Et c’est donc exactement ce que nous avons connu maintenant. Ainsi, par exemple, l’automne dernier, nous travaillions toujours sur des projets entreprise, mais directement en relation avec la plate-forme. Nous personnalisions donc certains détecteurs pour les personnes, puis les installions sur la plate-forme et ils pouvaient l’exécuter sur place, car toutes les fonctionnalités n’y étaient pas encore. Nous avons donc commencé à faire la transition. Pour certains projets, nous faisions essentiellement des tests avec certains clients et ceux-ci pouvaient alors obtenir un accès amélioré à la plate-forme. Donc, il y a une vraie distillation. Et maintenant nous avons publié les différents niveaux d’abonnement et, en avril, les gens pourront s’y abonner.

Q : J’ai aussi vu quelque chose à propos d’un programme de revendeur. Que pouvez-vous me dire à propos de cela ?

Frank de Morsier : Oui, c’est nettement plus le cas du côté des drones. Il y a beaucoup de gens là-bas qui revendent déjà des drones et des logiciels de photogrammétrie. Ainsi, nous avons pensé qu’il était tout à fait logique d’adresser également à ces personnes un logiciel de photogrammétrie, qu’ils pourraient le revendre pour nous. En gros, elles bénéficient d’un rabais pour certains packs de licences.

Q : Parlons maintenant un instant de la détection de l’IA [intelligence artificielle], car je regardais le billet de blog publié aujourd’hui. Et j’ai trouvé cela surprenant parce que c’est une façon très moderne de compter le nombre de réfugiés dans un camp de réfugiés. J’ai également vu sur votre site que vous disposiez maintenant d’ une interface permettant aux utilisateurs de travailler sur leurs propres détecteurs d’objet . J’ai vu une phrase: « Si vous pouvez le voir, l’IA peut apprendre à le trouver. » Que voulez-vous dire par ça ?

Frank de Morsier : Je pense qu’il y a deux choses principales autour de cela. En premier, je pense qu’il y a eu à un moment donné trop d’attentes élevées vis-à-vis de l’intelligence artificielle et que nous les réduisons en quelque sorte. Donc, je pense que la phrase que vous venez de dire, « Si vous pouvez la voir, l’IA peut apprendre à la trouver », parle de ceci : il ne s’agit pas de choses magiques, mais de faire des choses à grande échelle, et automatiquement. Et il est donc naturel que ce que vous voyez très bien avec vos yeux, vous pouvez commencer à apprendre à la machine à le trouver. Et souvent, quand ils pensent à l’IA, les gens pensent qu’il s’agira d’une combinaison, d’une très grande quantité de données provenant de différentes sources, etc. Donc tout cela se passe. Mais dans notre cas, il s’agit plutôt d’intensifier ce que vous faisiez aujourd’hui manuellement ou simplement avec vos yeux.

Ce que nous avons réalisé au cours de nos discussions avec différentes personnes ces dernières années, c’est qu’à chaque fois, les gens recherchaient des choses légèrement différentes. Il y avait quelqu’un qui cherchait à trouver des arbres tombés, d’une certaine espèce et dans un certain type de fond ; à côté des rivières, d’autres au milieu de la forêt. Il s’agissait donc bel et bien d’arbres, mais chaque fois d’une configuration légèrement différente. Et ensuite, nous avons senti que nous devions donner directement la possibilité à ces personnes d’enseigner la machine, car aujourd’hui, elles regardent essentiellement [des images], ils comptent déjà. Et dans ce processus, la machine pourrait commencer à apprendre. Nous avons décidé qu’il était vraiment nécessaire de faire des détections personnalisées pour chaque client.

Q : Maintenant, vous êtes en ville pour la réunion WeRobotics Global 2019 et j’ai vu qu’il s’agissait en fait d’une réunion relativement petite, de personnes très actives sur le terrain. Pouvez-vous en parler un peu ?

Frank de Morsier : Oui. Alors peut-être d’abord sur WeRobotics. C’est une organisation à but non lucratif qui a vraiment commencé par le fait qu’il y a bien sûr une course à l’IA, il y a une course [de technologie] de drones partout. Ce qui manque [dans les pays en développement], c’est une expertise locale pour gérer cela. Et ils se considèrent donc essentiellement comme un réseau où ils apportent cette expertise. Vous pourriez le voir comme un programme d’éducation, un programme d’enseignement. Et donc, ils facilitent l’expertise locale en drones et en IA, ils les appellent Flying Labs. Ils disposent donc d’un pool de compétences dans le monde entier, ce qui leur permet d’être autonomes et d’utiliser des drones et l’IA pour de bon. Après les catastrophes, pour certains aspects de la sécurité alimentaire, etc. Lors de leur réunion mondiale demain, le but est de réunir différentes personnes des différents Flying Labs, puis des donateurs de l’autre côté, qui financent ces « laboratoires volants » et leurs différents projets, ainsi que des partenaires comme Picterra. En gros, nous fournissons un accès à la plate-forme à ces Flying Labs et nous agissons comme un pont entre l’apprentissage automatique de l’IA et ces personnes, ce qui est réellement nécessaire ; il ne s’agit pas de les former en tant que scientifiques de données ou experts en machine learning.

Q : Une dernière question. Vos clients ont principalement été en Europe, je pense, jusqu’à présent. Voyez-vous cela se développer? Voyez-vous de nouveaux marchés s’ouvrir aux États-Unis ou ailleurs ? Que pensez-vous à ce sujet ?

Frank de Morsier : Oui. C’est tout à fait normal. Donc, au début, vous travaillez, disons, avec votre réseau local. Et bien sûr, cela a commencé là-bas, en Suisse et en Europe. Et maintenant, avec la plate-forme, et aussi avec ce mode d’abonnements, il n’y a pas de réelle limite à ce que nous pouvons atteindre là-bas. Nous avons eu un très bon échange avec l’Australie, qui a de grands besoins en bétail ou après une catastrophe, telle qu’une inondation. Ils sont souvent très affectés par ceux-ci. L’Afrique, également, différentes organisations actives là-bas. Donc pas de limites réelles. Notre plate-forme facilite la connexion à ces personnes. De plus, les différents canaux de médias sociaux nous ont vraiment permis de communiquer avec les gens.

Q : Très bien, Frank, merci beaucoup de nous avoir rencontré aujourd’hui.

Frank de Morsier : Merci beaucoup, Sean, merci pour tout.