Scott Drennan, directeur de l'innovation, à gauche ; Michael Thacker, vice-président exécutif pour la technologie et l'innovation, à droite ; centre en haut, rendu du taxi aérien Nexus sur un vertiport de toit ; en bas au centre, l'aéronef logistique APT 70 aux couleurs de Yamato Transport. Image : Bell

Bell présente sa stratégie de taxi aérien lors de congrès de l’industrie de l’aviation

Événements Logistique • fret • livraisons Passagers • taxi volant

Bell, une unité de Textron Corp. anciennement connu sous le nom de Bell Helicopter, a informé le secteur de l’aviation lors de deux congrès sur sa vision de la mobilité urbaine aérienne (UAM) pour la prochaine décennie, à la suite de son exposition début janvier au Consumer Electronics Show (CES) à Las Vegas la maquette du Nexus, son taxi aérien hybride eVTOL à 5 places, en cours de développement, qui comporte des ventilateurs canalisés inclinables [vidéo].

A l’instar d’autres OEM (avionneurs) tels qu’Airbus, Boeing et Embraer, qui fournissent des avions aux compagnies aériennes et aux opérateurs du monde entier — et rappellent aux start-ups que les géants de l’aérospatiale ont une longue expérience non seulement de l’aéronautique, mais également de la fabrication, de la certification, des réglementations et des opérations — Bell adopte la révolution eVTOL (décollage et atterrissage verticaux électriques) promue par son partenaire Uber Elevate. Toutefois, parallèlement au projet Nexus, Bell se concentre sur une plate-forme logistique appelée Autonomous Pod Transport (APT), une famille de c-drones de différentes tailles partageant une conception similaire « assise sur sa queue » à 4 ou 8 rotors [vidéo]. Si bien la société fondée en 1935 pense que des activités de taxi aérien commercial viables seront possibles d’ici le milieu des années 2020, les livraisons logistiques débuteront encore plus tôt. Un vol de démonstration du modèle APT 70 est prévu l’année prochaine dans la région de Dallas/Fort Worth (Texas), où se trouve le siège social de Bell.

Lors d’un discours liminaire prononcé le 30 janvier lors du 6e symposium annuel Electric VTOL organisé par le Vertical Flight Society à Phoenix, en Arizona, Michael Thacker, vice-président exécutif en charge de la technologie et de l’innovation, a présenté la vision UAM de la société pour l’avenir :

Les problèmes de mobilité sont de plus en plus courants chez les Américains moyens et dans le monde entier. Les problèmes de transport rencontrés par de nombreuses zones urbaines font face à l’augmentation constante de la population. Aucune solution routière ne sera suffisamment évolutive, propre, silencieuse ou rapide pour résoudre l’ensemble des problèmes générés. De plus, lorsque l’on considère l’accessibilité financière et l’impact sur la communauté, le coût des infrastructures souterraines ou souterraines est considérable par rapport au coût de la construction. Depuis que le premier gratte-ciel a été construit, les villes sont appelées à devenir multidimensionnelles. Pourtant, nous pensons, planifions et développons nos solutions de mobilité dans un monde à deux dimensions, limité aux endroits où nos pouvons mettre nos pieds. Cependant, avec la convergence des avancées technologiques récents, les petits avions urbains peuvent jouer un rôle lorsque la solution actuelle ne répond pas à nos besoins.

Chez Bell, nous créons de nouveaux concepts de mobilité pour rendre le transport de personnes et de marchandises plus efficace et plus efficient. Nous pensons que les vraies solutions au défi de la mobilité urbaine ne résident pas dans les options traditionnelles, mais dans de nouveaux systèmes basés sur des possibilités multimodales. Nous développons activement des systèmes pour le transport aérien urbain avec des avions VTOL électriques et hybrides électriques. Le concept de « taxi aérien » n’est pas nouveau ; avec des giravions traditionnels, nous transportons des gens depuis des décennies au-delà des obstacles urbains. Ce qui est nouveau, c’est l’émergence et le développement de technologies permettant des opérations de mobilité aérienne urbaines sûres, silencieuses, efficaces et abordables, au moyen de petits aéronefs à levage vertical électriques et hybrides fortement automatisés. […]

Les avions VTOL à propulsion répartie autonomes, électriques ou hybrides pourraient jouer de nombreux rôles dans de nombreux secteurs, notamment la logistique 3PL (logistique de tiers) et la logistique de vente au détail, ainsi que le soutien des premiers intervenants en matière de recherche et sauvetage, de transport médical, de secours, et cetera. Avec la croissance démographique urbaine et la demande de livraison le même jour à un niveau record, le marché de la logistique a connu une croissance exponentielle au cours des dernières années. Les entreprises de logistique tierces cherchent de nouvelles méthodes innovantes pour créer une expérience client exceptionnelle.

Bell développe activement une famille de véhicules appelée Autonomous Pod Transport. Nous avons déjà commencé à piloter notre véhicule APT 20, le plus petit de la famille, et venons tout juste de terminer le premier vol de l’APT 70. Les aéronefs sont conçus pour être totalement autonomes et décoller verticalement avant de tourner à 90 degrés pour un vol en avant, puis survoler des points de cheminement sur une route prédéterminée ; il revient au vol vertical pour l’atterrissage.

Ce véhicule peut transporter des marchandises sur plusieurs distances, par exemple d’un centre de distribution à un autre, ou à des devantures de magasins et éventuellement à une livraison au dernier kilomètre. Toutefois, Bell ne vise pas le dernier kilomètre à livrer à votre domicile, ce qui présente de nombreux problèmes potentiels tels que le respect de la vie privée, les dommages matériels et le vol, pour n’en nommer que quelques-uns. Nous nous concentrons sur des opérations à charge modérée et de milieu de gamme qui sont dans la plupart des cas desservies par des camions aujourd’hui.

Les premières opportunités seront pour le fret urgent et de grande valeur. Les opérations de navire à terre et de centre de distribution à centre de distribution ont des exigences similaires en termes de portée et de charge utile. Ces opportunités ont été confirmées par des clients potentiels comme Yamato, le plus grand transporteur de colis au Japon. Bell a signé un accord de coopération avec Yamato au Japon afin de démontrer de manière collaborative les opérations APT et leur intégration potentielle dans leur réseau logistique.

Lors de la même conférence, Mark Moore, un ancien ingénieur de la NASA maintenant chez Uber Elevate, a présenté les ambitions d’Uber concernant le service de taxi aérien à Dallas et Los Angeles d’ici 2023 (plus une troisième ville en dehors des États-Unis, qui sera annoncée en juin), avec cinq entreprises partenaires fournissant des avions eVTOL : Aurora Flight Sciences de Boeing, EmbraerX, Karem Aircraft, Pipistrel Vertical Solutions et Bell.

Aujourd’hui, plus de 100 avions eVTOL sont proposés, planifiés, en développement ou en test en vol, du moins pratique au plus sérieux ; la Vertical Flight Society, organisatrice du symposium Electric VTOL, tient une liste informative sur son site evtol.news. [Voir notre entretien avec Mike Hirschberg , directeur exécutif du VFS.]

Hier, lors du panel « Electric VTOL Revolution » organisé par le Vertical Flight Society pendant la Heli-Expo de la Helicopter Association International (HAI) à Atlanta, en Géorgie, Scott Drennan, directeur de l’innovation chez Bell, a parlé de « Lift As A Service ». Dans une brève présentation, il a réitéré les arguments de Thacker, ajoutant toutefois :

[Il existe] une excellente occasion de ne pas se contenter d’être un OEM et un fournisseur de services pour ces véhicules, mais aussi de commencer à réfléchir à des modèles opérationnels, à des infrastructures, etc., qui seront tous nécessaires pour réussir dans l’avenir. […]

Nous ne pensons pas vraiment s’occuper du dernier kilomètre, bien que nous soyons disposés à en discuter avec les gens, nous parlons de l’au-delà du dernier kilomètre, à consolider des systèmes logistiques complexes, à transporter des marchandises de centres de distribution vers des centres ou des kiosques, plutôt que d’amener les baskets de football à la cour de tout le monde.

L’une de nos meilleures réalisations a été de remporter le contrat SIO (Intégration et opérationnalisation de systèmes) de la NASA, qui consiste à intégrer le système APT 70, un avion de 150 kg (325 lb), à des environnements plus pertinents pour de véritables opérations. Nous nous sommes associés à la NASA et à la FAA pour le faire autour de trois missions. Le premier concerne les secours médicaux en milieu urbain, le second les secours en cas de catastrophe et le troisième, les plates-formes pétrolières en eau peu profonde. L’équipe se concentre maintenant sur le transport médical critique en zone urbaine, c’est le plan pour 2020, nous allons survoler un espace aérien très complexe dans la région de Dallas/Fort Worth et livrer du matériel médical ou des marchandises à destination. Un défi de taille que nous avons hâte de réaliser au cours de la prochaine année.

A l’instar d’Airbus (voir notre article sur leur stratégie UAM), Bell estime que la première génération d’aéronefs de passagers eVTOL sera plus facilement certifiée s’il est pilotée par des pilotes à bord, bien que l’appareil soit conçu pour être autonome.

Pour accélérer le développement de son hybride eVTOL Nexus, qui implique de nouvelles technologies telles que les moteurs électriques distribués et le traitement de données avancé pour l’automatisation, Bell a regroupé des fournisseurs externes au sein d’une équipe. Il s’agit des systèmes Safran (systèmes de propulsion et de transmission hybrides), EPS Electric Power Systems (systèmes de stockage d’énergie gérés), Thales (calculateur de contrôle de vol ou FCC, matériel et logiciel), Moog (systèmes de commande de contrôle de vol), Garmin (intégration l’ordinateur de gestion du véhicule ou VMC) et la société soeur Textron Systems (connaissance de la situation et contrôle au sol de Synturion).

veBell exploite également le Nexus pour attirer et recruter sa prochaine génération d’ingénieurs en aérospatiale, en utilisant les images du projet et ses tests de ventilateurs canalisés dans des supports promotionnels.