La charge utile du drone est descendu par une attache ; le c-drone n'atterrit pas sauf au centre de Wing pour recharger ses batteries. Image : Wing

La filiale Wing d’Alphabet obtient la certification américaine pour les livraisons à distance ; démarrage en Virginie

Logistique • fret • livraisons

Wing, une filiale de Alphabet, la société mère de Google, a obtenu la certification du transporteur aérien pour les livraisons commerciales de c-drones de la Federal Aviation Administration (FAA) américaine dans le cadre du programme pilote d’intégration des systèmes d’aéronefs sans pilote (UAS IPP), a annoncé la société un billet. De manière significative, la certification de transporteur aérien de la FAA s’applique généralement aux petites compagnies aériennes et non aux opérations de drones ; cela signifie que Wing sera en mesure de livrer partout aux États-Unis. Les livraisons doivent commencer plus tard cette année à Blacksburg, en Virginie, sur le site du Virginia Polytechnic Institute et State University (Virginia Tech), qui participe au programme UAS IPP dans cet État.

Dans une déclaration, le secrétaire du département américain aux transports Elaine L. Chao a déclaré :

Il s’agit d’un pas en avant important pour les tests et l’intégration en toute sécurité des drones dans notre économie. La sécurité continue d’être notre priorité numéro un alors que cette technologie continue de se développer et de réaliser son plein potentiel.

Cette annonce fait suite à un vaste programme pilote mené à Canberra en Australie, où, selon Wing, plus de 70.000 vols d’essai et 3.000 livraisons à des adresses résidentielles dans quelques quartiers ont été effectués depuis 2014 ; les livraisons commerciales depuis des entreprises locales, principalement des produits alimentaires, des boissons et des produits pharmaceutiques en vente libre, ont démarré il y a deux semaines.

Le c-drone de Wing est alimenté par des batteries, décolle et atterrit verticalement avec douze rotors montés sur deux guis et effectue une transition en vol à ailes avec deux rotors. L’engin n’atterit pas pour les livraisons ; les petits paquets pesant jusqu’à 1,2 kg (2,6 lb) sont descendus au sol depuis la nacelle sur une attache extensible depuis une altitude de 7m (23 pieds), puis libérés. Le c-drone grimpe ensuite à 20 mètres (66 pieds) minimum d’altitude, puis retourne au centre de Wing pour se recharger sur une plate-forme d’atterissage. Le vol est automatisé et au-delà de la ligne de visée visuelle (BVLOS), mais surveillé par des pilotes distants via un système de gestion du trafic des aéronefs sans pilote (UTM). Les résidents commandent et suivent les articles en ligne via une appli pour smartphone fournie par Wing. Selon Wing, le délai moyen entre la commande et la livraison chez un commerçant local est de 7 minutes et 36 secondes, dont plus de la moitié du temps moyen consacré à la préparation de la commande par le commerçant.

Wing envisage également de commencer des essais de livraison à Helsinki, en Finlande, et comme à Canberra, sollicite les commentaires du public sur les types de fret à transporter. Les conditions météorologiques à Helsinki présenteront plus de défis pour Wing par rapport à Canberra.

Certains résidents de Canberra ont été dérangés par le bourdonnement des c-drones de l’escadre au-dessus de leur tête, ou préoccupés pour leur vie privée ou leur sécurité. Une consultation publique de trois mois sur le projet s’est achevée fin février ; plus de 150 commentaires ont été reçus, beaucoup protestant avec véhémence contre les livraisons. Une résidente, Andrea Sheather, membre d’un groupe d’action communautaire non politique appelé Bonython Against Drones, a déclaré dans un commentaire de 34 pages [PDF] :

[Les drones] peuvent être entendus depuis des maisons fermées, même avec du double vitrage, et cela va s’aggraver quand les maisons seront ouvertes par temps chaud… le nombre des oiseaux a énormément diminué dans la région… des chiens, apparemment stressés par les drones, se blessent et les voisins se plaignent des aboiements continuels des chiens pendant les jours de vol… nous avons des preuves vidéo des impacts d’oiseaux.

Une autre résidente, Irena Kolak, a déclaré [PDF] :

Le bruit envahissant de l’aéronef (un bruit aigu et motorisé, accompagné d’un hurlement puissant) a réveillé ma maison le matin. J’ai été choqué de voir à quel point ils étaient bruyants, vu que c’était l’hiver, les fenêtres étaient fermées et le chauffage central était allumé. J’avais du mal à se concentrer quand je travaillais à la maison et mes enfants avaient du mal à se concentrer sur les travaux scolaires, car chaque fois qu’un drone survolait ma maison, le bruit ne pouvait être bloqué ni ignoré. Si l’un de nous ne se sentait pas bien, nous ne pouvions pas dormir la journée, car chaque drone survolant notre maison nous réveillait. Par exemple, un samedi après-midi, j’avais une migraine et le bruit aigu du drone était si douloureux pour moi que j’ai allumé le ventilateur d’extraction dans ma salle de bain privée pour l’écouter, afin de m’aider à bloquer le bruit des drones. Après 7 semaines de vie dans la trajectoire de vol du drone, le bruit nous a sérieusement épuisés… J’ai remarqué qu’un groupe de galahs roses qui vivaient à l’avant de ma maison avaient disparu. Heureusement, les oiseaux sont revenus deux semaines après la fin des essais des drones en février 2019.

J’ai trouvé d’autres résidents de mon quartier très mécontents du bruit des drones. Tout le monde dans le quartier en parlait. Les résidents âgés ont été bouleversés par le bruit… Un ancien combattant était tellement angoissé par le bruit que son SSPT était déclenché et il a dû reprendre ses médicaments. Un autre résident, un ancien combattant de la Seconde Guerre mondiale, a déclaré que les drones le bouleversaient parce qu’ils lui rappelaient les bombardements de la guerre… Les chiens aboyaient plus souvent et plus longtemps lorsque l’essai du drone était en cours.

Dans sa propre soumission à la consultation du 27 février [PDF], Wing notait que des commentaires négatifs avaient été reçus et fournissait ces chiffres pour ces commentaires :

  • 91% : préoccupations concernant le bruit
  • 28% : préoccupations concernant les effets des drones sur la faune ou les animaux domestiques
  • 15% : préoccupations concernant la vie privée
  • 11% : préoccupations concernant l’insuffisance de la consultation de la communauté avant le début de l’essai
  • 7% : préoccupations concernant la sécurité

En réponse à ces préoccupations, la société a déclaré :

Le dialogue communautaire était essentiel pour nous aider à identifier et à résoudre les problèmes. Par exemple, un certain nombre de résidents ont enregistré des commentaires sur le bruit. En dialoguant avec ces résidents, nous avons constaté que la majorité des plaintes portaient sur le survol de 10 secondes lors de la livraison.

En réponse à ces commentaires, nous avons ajusté nos itinéraires de vol afin de réduire la fréquence des survols et avons également réduit la vitesse du drone, ce qui a contribué à réduire le son généré. De plus, et surtout, nous avons investi dans la recherche, la conception et la construction d’une nouvelle hélice d’atténuation du bruit réduisant le volume et le son aigu du drone lors d’une livraison. Nos avions les plus récents sont maintenant équipés de cette conception d’hélice et nous avons l’intention d’utiliser cette technologie sur nos drones de lancement à l’avenir.

Nous avons également reçu des commentaires de résidents de la communauté qui ont indiqué que le bruit des drones dérangeait leurs chiens. Comme nous n’avons que des commentaires anecdotiques, nous avons entamé des discussions avec une université de recherche de premier plan. Nous espérons collaborer avec eux dans un très proche avenir afin de développer un cadre plus scientifique permettant de comprendre l’impact des drones sur les chiens et autres animaux domestiques et les formes possibles d’atténuation.

Wing s’efforce de réduire tout impact négatif sur les oiseaux et les autres animaux originaires de Canberra. Comme avec les chiens, les effets des drones sur les oiseaux ont été largement anecdotiques. Nous pensons que davantage de preuves scientifiques sont nécessaires pour mieux comprendre l’impact sur les oiseaux de l’ACT. Nous avons entamé des discussions avec le groupe des ornithologues de Canberra, qui possède une expertise dans la compréhension et l’étude de la faune aviaire à ACT. Au moment de notre soumission, ces discussions sont en cours.

Sur notre site d’essai à Bonython, les oiseaux étaient régulièrement présents et ne semblaient pas gênés par l’utilisation fréquente de drones. Lors des vols de nos clients dans le quartier de Bonython et de nos milliers de vols d’essai menés en Australie, nous n’avons aucune trace de nos drones frappant un oiseau. À quelques reprises, nous avons observé des pies pendant la saison des amours qui se dirigeaient vers notre drone en vol stationnaire, sans incident.

Wing cherche constamment à améliorer sa technologie de livraison de drones en se basant sur les commentaires de la communauté. Wing cherche à offrir un service de livraison qui fournit de la nourriture et des articles ménagers aux clients d’ACT de la manière la plus rapide, la plus sûre, la moins chère et la plus écologique. Nous reconnaissons que le seul moyen de garantir la livraison des drones est de fournir un service que nos clients trouvent utile, et que la communauté plus large juge acceptable. Nous sommes impatients de travailler avec les régulateurs, les décideurs, les entreprises locales, les clients et la communauté plus large pour atteindre ce résultat.

À l’heure actuelle, la question de savoir si les livraisons commerciales par drone aux résidences, le fameux « dernier kilomètre », seront acceptées par le public reste ouverte. Bell (anciennement Bell Helicopter), une unité de Textron Inc., a renoncé à la livraison de drones du dernier kilomètre dans sa stratégie. Michael Thacker, vice-président exécutif pour la technologie et l’innovation chez Bell, a déclaré dans un discours le 30 janvier :

Notre véhicule [Autonomous Pod Transport] peut transporter des marchandises sur plusieurs distances, par exemple d’un centre de distribution à un centre de distribution ou à des devantures de magasins et éventuellement à une livraison au dernier kilomètre. Toutefois, Bell ne vise pas la livraison du dernier kilomètre à votre domicile, qui comporte de nombreux problèmes potentiels tels que la confidentialité, les dommages matériels et le vol, pour n’en nommer que quelques-uns. Nous nous concentrons sur des opérations à charge modérée et de milieu de gamme qui sont dans la plupart des cas desservies par des camions aujourd’hui.

En Caroline du Nord, United Parcel Service (UPS) et Matternet, un start-up californien, ont conclu un partenariat avec la FAA, le ministère des Transports de Caroline du Nord (NCDOT) et WakeMed Health & Hospitals pour des livraisons d’échantillons médicaux toutes les heures sur le campus de l’hôpital, et des livraisons de repas par Flytrex devrait commencer dans les deux prochains mois. Une étude britannique a révélé que le public acceptait davantage l’utilisation de drones pour les premiers intervenants et la sécurité publique que les livraisons commerciales au dernier kilomètre.